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« Can a Fake Truth Change the World? » Episode 5: Timothy Tangherlini & Vwani Roychowdhury

Timothy Tangherlini & Vwani Roychowdhury – A pizza, a bridge, a virus and a witch: Conspiracy patterns from digital folklore to real-life consequences

Timothy Tangherlini is a computational folklorist. He is a Professor in the Dept. of Scandinavian at the University of California, Berkeley.
Vwani Roychowdhury is a Professor of Computer Engineering at the University of California, Los Angeles, working at the intersection between engineering, physics, biology, and society.
Together, they have been using computational tools to study the narrative structures of a conspiracy theory known as Pizzagate and of a real-life conspiracy known as Bridgegate, as well as the Covid-19-related conspiracy theories, and they compare them to the dynamics of traditional rumors and legends.
Both the rumors of pre-industrial times and the conspiracy theories of the digital age have real-life consequences…

Can a fake truth change the world? / Une fausse vérité peut-elle changer le monde?

Jamais, sans doute, n’aura-t-on autant parlé de désinformation, de fake news, de conspirations et de manipulations algorithmiques qu’au cours des cinq années allant de la première campagne présidentielle de Donald Trump à l’explosion de la pandémie Covid-19.

Le potentiel disruptif attribué à ces phénomènes est virtuellement illimité. La désinformation à l’ère des plateformes numériques semble non seulement pouvoir déclencher des actes de violence, infléchir des résultats électoraux et compromettre les mesures sanitaires face à la pandémie, mais également ébranler la confiance publique à l’égard de différentes formes d’autorité, perturber les équilibres géostratégiques, balayer toute référence partagée à des vérités factuelles et, finalement, abolir la notion même de réalité.

Il n’est pas aisé d’évaluer s’il s’agit là d’un emballement de l’opinion face à des faits jusque-là moins médiatisés, d’un changement d’échelle amplifiant des phénomènes déjà existants, ou d’une réalité radicalement nouvelle, porteuse de véritables ruptures.

Face à cette impression d’une pandémie informationnelle dont les résonances dans l’environnement sociétal semblent inédites, quels éclairages apportent les études numériques en sciences humaines et sociales? Comment ces approches se conjuguent-elles à d’autres (celles du data journalisme, des sciences cognitives, de l’enquête socio-anthropologique de terrain, de la mise en perspective historique…) pour prendre la mesure de ces phénomènes, identifier leurs ressorts et proposer des manières de s’y confronter?

Scientific and journalistic articles shown in the video

– Gregor Aisch, Jon Huang and Cecilia Kang, “Dissecting the #PizzaGate Conspiracy Theories”, The New York Times, December 10, 2016
– Bill Marsh and Kate Zernike, “Chris Christie and the Lane Closings: A Spectator’s Guide”, The New York Times, April 8, 2015
– Shadi Shahsavari, Pavan Holur, Tianyi Wang, Timothy R. Tangherlini, and Vwani Roychowdhury, “Conspiracy in the time of corona: automatic detection of emerging COVID-19 conspiracy theories in social media and the news”, Journal of Computational Social Science, October 20, 2020
– Timothy Tangherlini, “The Trouble with House Elves. Experiments in Computational Folkloristics” (Talk, UCLA, 2011)
– Tim Tangherlini, “Conspiracy in the Time of Covid: A Computational Pipeline for the Discovery of Conspiracy Narrative Frameworks” (Keynote, DH2020 Culture Analytics Workshop on Networks)
– Timothy R. Tangherlini, Shadi Shahsavari, Behnam Shahbazi, Ehsan Ebrahimzadeh, Vwani Roychowdhury, An automated pipeline for the discovery of conspiracy and conspiracy theory narrative frameworks: Bridgegate, Pizzagate and storytelling on the web, PLOS ONE, June 16, 2020

Still pictures credits (chronologically)

– Comet Ping Pong: Elizabeth Murphy/Flickr (Creative Commons)
WikiLeaks
– “Pizzagate” conspiracy protest: Blink O’fanaye/Flickr (Creative Commons)
Edgar Maddison Welch, Comet Ping Pong shooter: Sathi Soma (CC-BY-NC-SA-4.0)
Chris Christie, Mark Sokolich
George Washington Bridge: Gryffindor/Wikimedia Commons (Creative Commons), Ken Lund/Flickr (Creative Commons)
Mark Lombardi, References from Other Sources: Amber Case/Flickr (Creative Commons)
Mark Lombardi, The Dance of the Sisters: Arkël/Wikimedia Commons (Creative Commons)
Pizza Turntable Cat: JustMe/Twitter

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